Un invernadero hidropónico innova producción de alimentos en las Islas Cook

Este artículo forma parte de una cobertura especial de IPS sobre el Foro de Soluciones, un encuentro de alto nivel que realizarán los Pequeños Estados Insulares en Desarrollo (PEID), el 30 y el 31 de agosto.

Fincas agrícolas en Mangaia, parte de las Islas Cook. Foto: Ministerio de Agricultura

CANBERRA, Australia –  Encontrar formas de ser productores más inteligentes de alimentos ha sido una prioridad para los Pequeños Estados Insulares en Desarrollo (PEID) antes de la irrupción de la covid-19. Ahora agricultores de esos países con tierra cultivable y recursos hídricos limitados buscan soluciones para contener la caída de su producción de alimentos.

Un ejemplo de esa batalla tiene su escenario de las Islas Cook, un país del Pacífico Sur con con 15 islas y con unos 17 500 habitantes,  donde las importaciones de alimentos aumentaron las últimas décadas, a medida que producción agrícola caía.

Las ideas de agricultores y empresarios, como el cookiano Piri Maao, están siendo buscadas con avidez por gobiernos y organismos integrantes de los PEID, deseosos de impulsar la resiliencia y la recuperación a medida que la pandemia se va a acercando a su segundo año.

En abri, Maao recibió una subvención de SMART AgriTech del gobierno polinesio para establecer un invernadero hidropónico con energía solar para producir verduras todo el año.

“Cultivar en un invernadero elimina los problemas medioambientales, como la lluvia y el viento, a los que me enfrento actualmente en un sistema basado en el suelo. Se reduce el uso de plaguicidas; las mosquiteras ayudarán a eliminar muchos de los insectos más grandes, como las polillas y los escarabajos”, explicó Maao a IPS desde la isla de Rarotonga, donde tiene su empredimiento.

Además, precisó, “la energía solar para hacer funcionar el sistema garantiza la sostenibilidad y los bajos costes de funcionamiento”.

El plan SMART AgriTech, lanzado en julio de 2020, es una de las formas en que el gobierno de las Islas Cook decidió responder a la pandemia, priorizando una visión a largo plazo.

A través de las subvenciones de AgriTech, los participantes tuvieron la oportunidad de perseguir nuevas ideas.

El primer ministro de las Islas Cook, Mark Brown, explicó a IPS desde Avarua, la capital, que se trata de “ideas que pueden transformar un negocio o la industria de la agricultura a través de la innovación y la mejora de la productividad, responder a las oportunidades que son impulsadas por nuevas ideas o satisfacer las nuevas necesidades del mercado”.

Además, añadió, de “facilitar mejores conexiones entre los productores, procesadores y comercializadores, y reducir la huella ambiental de la agricultura a través de nuevas tecnologías y procesos más eficientes, mitigando los impactos del cambio climático».

La economía de este país situado en el este tropical del Pacífico, al sur de Hawái y el sureste de Samoa, dependía hasta la pandemia en forma determinante dl turismo, que aportaba alrededor de 67 de su producto interno bruto (PIB).

E cierre de las fronteras nacionales y el abrupto declive del turismo por la covid, generaron un rápido descenso de los ingresos y los medios de vida locales,  al mismo tiempo que evidenciaron la necesidad de reducir la dependencia de las importaciones alimentarias y su sustitución por incrementar los cultivos locales.

El valor medio de la producción de alimentos en las Islas Cook disminuyó de 231 dólares por persona en 2002 a 43 dólares por persona en 2018, según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO).

Paralelamente,  los alimentos son el segundo gasto más importante para los cookianos, ya que representan 22,5 % del gasto de los hogares, según datos de 2016.

“En los últimos tiempos, la producción se ha mantenido constante, pero cuando se cerraron nuestras fronteras, las ventas de productos locales se desplomaron debido a la reducción de nuestro sector turístico”, explicó a IPS la directora del Ministerio de Agricultura, Temarama Anguna-Kamana.

En declaraciones también desde Avarua, la funcionaria detalló que “la seguridad alimentaria y la nutrición siguen siendo una prioridad para nosotros, por lo que abogamos por asegurarnos de que tenemos suficientes alimentos para alimentar a nuestra población antes de buscar oportunidades de exportación”.

El emprendedor Maao comenzó a trabajar en su concepto de invernadero hace varios años y realizó un estudio de mercado para demostrar que había una demanda local significativa para sus productos antes de seguir adelante con el proyecto empresarial.

La hidroponía es una forma de horticultura en la que los cultivos se realizan en un entorno interior con las raíces sumergidas en una solución acuosa rica en nutrientes. Algunas de las ventajas de esta técnica son que no utiliza suelo y minimiza el uso de tierra y agua.

En Rarotonga, la agricultura representa un importante 40 % del consumo de agua. Los sistemas hidropónicos autónomos, que también pueden desarrollarse a nivel doméstico, proporcionan las condiciones de crecimiento constantes para apoyar una producción ininterrumpida.

“Considerando la fuerza y el aislamiento por la covid-19, el fortalecimiento de los sistemas de producción y distribución de alimentos es clave para luchar contra el hambre y hacer frente a la doble carga de la malnutrición. El desarrollo de la acuicultura y la hidroponía abarca todas las dimensiones de la seguridad alimentaria”, defiende la FAO en un documento.

Puede leer aquí la versión en inglés de este artículo

Justamente, la FAO celebra este lunes 30 y martes 31 un digital Foro de Soluciones, coorganizado con el gobierno de Fiyi y en el que participan altos representantes de los 38 PEID, con el objetivo de impulsar iniciativas que incluyan la digitalización y la innovación para una agricultura sostenible, que mejore la alimentación, la el ambiente y la salud en sus pequeñas poblaciones.

Un ejemplo de este tipo de soluciones aplicadas a la realidad de los PEID, es la de Maao, que  está desarrollando un sistema hidropónico de fertirrigación por goteo, en el que el riego de las plantas dentro del invernadero desde un tanque que contiene una solución nutritiva se activa automáticamente en los momentos más óptimos del día.

Inicialmente va a cultivar pimientos rojos, amarillos y naranjas, aunque el agroemprendedor tiene previsto diversificar con otros cultivos en un futuro próximo. El invernadero de Maao está en fase de construcción. “Esperamos tenerlo terminado y, dependiendo del tiempo, totalmente operativo a finales del mes que viene», afirmó.

Maao subrayó que su proyecto responde a las necesidades de seguridad alimentaria del país «aumentando la producción local, la disponibilidad de verduras saludables, a nivel local y de forma constante, y reduciendo su importación».

La promoción de la innovación en todos los aspectos de la industria agrícola, desde el cultivo hasta el procesamiento, el valor añadido y las fases de comercialización, serán parte del debate entre los líderes, los productores y las organizaciones sociales en el Foro de Soluciones telemático.

Los representantes de los 38 PEID, situados en el Caribe, el Pacífico, el Atlántico, el Océano Índico y el Mar de China Meridional, a los que se unen otros 20 territorios como asociados, de esas mismas regiones del Sur en desarrollo, compartirán sus propias experiencias innovadoras ante el impacto de la covid.

Más allá de las diferencias de sus economías, tamaño y población, a los PEID les unen muchos retos comunes derivados de su insularidad, que unen a participantes del foto tan distintos como Barbados, Cuba, Antigua y Barbuda, en el Caribe, Madagascar o Seychelles en África o Fiyi, Tonga, Vanatu y las mismas Islas Cook, en el Pacífico.

Puede encontrar aquí otros artículos sobre el Foro de Soluciones y su contexto.

En el Foro participan, además de líderes gubernamentales,  organizaciones de desarrollo, expertos, representantes del sector privado y agricultores de los PEID de todas las regiones del Sur en desarrollo.

“En este año de la Cumbre sobre los Sistemas Alimentarios de las Naciones Unidas, el foro va a evidenciar que existen diversos tipos de soluciones digitales y no digitales, muchas de ellas locales y cultivadas en casa, para los desafíos únicos de los sistemas agroalimentarios en los PEID”, dijo a IPS Sridhar Dharmapuri, oficial superior de Seguridad Alimentaria y Nutrición de la Oficina Regional de la FAO para Asia y el Pacífico, con sede en Bangkok.

Precisó que durante el Foro “se van a esbozar estrategias para aumentar la escala de manera eficiente con inversiones específicas en infraestructura y proporcionando un entorno propicio para las mujeres y los jóvenes emprendedores”,

Cuando concluya este martes 31 el Foro, se espera que  el intercambio de conocimientos sobre los mejores resultados en la producción de alimentos y la nutrición en los PEID les ayude a “dan un salto” en su avance hacia el cumplimiento  los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS), que de hecho tuvieron un frenazo en los PEID debido a la pandemia.

T: MF / ED: EG

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