En Venezuela 1,5 millones de ninos desarrollan estrategias de sobrevivencia, unos 40.000 se prostituyen y las calles son hogar permanente para al menos 3.647 menores, segun investigaciones de un organismo especializado.

Este pais petrolero sudamericano, con ingresos anuales por exportaciones de 14.000 millones de dolares, tiene 21 millones de habitantes, de los cuales nueve millones menores de 18 anos.

El privado Instituto de Capacitacion e Investigacion desarrollo este ano tres estudios, con apoyo del Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) y entidades locales, para indagar la realidad de los ninos de la calle y la mendicidad y prostitucion infantil.

Durante la semana que concluye, sus resultados fueron expuestos a trabajadores sociales que distintos grupos que atienden "menores en circunstancias especialmente dificiles".

El sicologo Gonzalo Gomez, responsable del trabajo sobre los ninos de la calle, dijo a IPS que investigaciones en los siete principales centros urbanos permitieron detectar 3.647 menores que tienen las vias publicas como habitat permanente.

"Un primer estudio en 1993 nos indicaba que existian por lo menos 2.000 ninos de la calle, pero nuestro trabajo detecto que se trataba de una cifra solapada y que hay una tendencia creciente paralela a la crisis economica del pais, es decir, a la miseria", senalo Gomez.

El ministro de Planificacion, Werner Corrales, sostiene que el salario real de los venezolanos cae constantemente desde hace 17 anos. En 1994 sufre los embates de una recesion de cuatro por ciento, inflacion de 70 por ciento, depreciacion de 80 por ciento de la moneda y ascenso del desempleo de nueve a 13 por ciento.

Gomez dijo que el trabajo "permitio caracterizar a estos grupos de ninos, que llegan a vivir en la calle a una edad promedio entre 9 y 11 anos, aunque muchos se incorporan entre 6 y 8".

El cien por ciento de estos ninos esta fuera del sistema escolar, practican la mendicidad y un tercio la combina con el hurto, aunque buena parte de ellos con trabajos informales, gastando sus ingresos "en comida, diversiones y droga".

"Observamos algunos grupos y proyectamos que 75 por ciento de los ninos de la calle inhalan pegamento. Lo hacen tal como los adultos consumen alcohol, es una forma de recreacion, una costumbre de grupo y les permite encontrarse en un estado momentaneo satisfactorio", senalo el investigador.

Naturalmente, "esta costumbre trae consecuencias nocivas para su salud, para su conciencia y para su comportamiento, pues facilita que atenten contra terceras personas", observo.

Pero destaco que "esos grupos de ninos muestran muchos rasgos de solidaridad y claramente infantiles debajo de apariencias adultas prematuras".

Aunque son diversas las causas del fenomeno de los ninos de la calle "la fuente primaria es la pobreza extrema", sostiene Gomez, apuntando que en Venezuela "hay 4,5 millones de ninos cuyas necesidades basicas estan insatisfechas".

Segun el ex presidente del oficial Instituto de Atencion al Menor, Francisco Esper, 1,5 millones de menores de 18 anos "desarrollan estrategias de sobrevivencia", aunque sea de manera irregular, ocasional o temporal.

La mayoria de esos menores laboran en la economia informal, en la que se emplea 40 por ciento de los venezolanos, segun fuentes concordantes.

Gomez sostiene que "170.000 ninos usan el recurso de pedir, y 9.200 lo hacen de manera permanente y regular. Muchos de ellos y de quienes trabajan duermen en las vias, y son el grupo de mayor riesgo para convertirse en menores de la calle".

En cuanto a la prostitucion, la sociologa Marcolina Hernandez, directora del Instituto que organizo la investigacion, dijo a IPS que este tambien es "un fenomeno directamente relacionado con la crisis economia, social y moral del pais".

Tambien en este caso, los primeros estudios "nos indicaban que podia haber hasta 30.000 menores que se prostituian" como estrategia de sobrevivencia "pero ahora hablamos de 40.000", senalo.

Como agravantes, Hernandez destaco que la frecuencia mas alta esta en el grupo etario entre 12 y 14 anos, y que entre 10 y 20 por ciento de los menores que se prostituyen son varones.

El estudio, mostro que tambien en la mayoria de las principales ciudades se prostituyen "menores abandonados, que viven en extrema pobreza y con un cuadro de posibilidades negadas".

La prostitucion infantil "se origina en la poblacion con mayor riesgo, que son los cinco millones de habitantes que viven en extrema pobreza", apunto Hernandez.

La sociologa dijo que "de lo que se trata es de intervenir para frenar el problema con alternativas que se resumen en brindar oportunidades que les han sido negadas a estos menores, para que puedan escoger".

Sostuvo que en Venezuela no existen programas para atender este problema especifico, con excepcion de algunos esfuerzos locales de grupos religiosos y de una organizacion no-gubernamental.

"Lo que esperamos es una concertacion de esfuerzos, entre el Estado y la sociedad, para atender" esa problematica, declaro.

"Se requieren programas abiertos, que procuren a estos grupos en condiciones criticas oportunidades que les han sido negadas, para trabajar, estudiar y convivir con su medio", dijo.

Es posible "que tambien se necesite un sitio determinado, donde los menores puedan vivir en condiciones dignas", pero para Hernandez lo fundamental es "una toma de conciencia en toda la sociedad sobre este problema que ha crecido subterraneamente".

Gomez tambien considera que "lo importante es desarrollar planes locales, conjugados con uno central, para sustraer a esos menores hacia un refugio donde se les atienda, que sea de tipo abierto".

Se necesita ademas "hallar familias sustitutas, cambiar criterios en cuerpos policiales, programas de educacion no convencional y de capacitacion laboral", indico.

"Pero sobre todo se requiere trabajo del Estado y de las comunidades para tratar de cambiar esta situacion con extremos de opulencia y pobreza, y voluntad politica para revertir el orden de prioridades de la sociedad venezolana", concluyo Gomez. (FIN/IPS/hm/dg/cw-pr/94

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